Wilde Thailand Khao Sok National Park verkennen

'Daarboven - kun je ze zien?' Terwijl ze de avondlucht boven de jungle scanden, waren ze alarmerend eenvoudig te herkennen: honderden Pteropus vampyrus - of vliegende vossen - op een avondvoedingsmissie. Met een spanwijdte van ongeveer 1,5 meter vulden de gigantische vleermuizen de horizon in een fladderende zwarte zwerm.

Het was mijn eerste nacht in Khao Sok National Park in Zuid-Thailand en een dramatische kennismaking met de dieren in het wild die ik kende in dit oude regenwoud.

Khao Sok National Park is een van de oudste regenwouden ter wereld en herbergt honderden inheemse dier- en plantensoorten © Cultura Exclusive / Philip Lee Harvey / Getty Images

Sommigen zeggen dat de biodiversiteit van Khao Sok groter is dan die van de Amazone. De meesten zijn het erover eens dat het altijd groene regenwoud hier met meer dan 160 miljoen jaar oud een van de oudste ter wereld is. Welke lijst het ook is, het feit dat dit 738 vierkante km grote nationale park helemaal in zijn huidige staat bestaat - levend met gierende gibbons, knipperende neushoornvogels en met zo'n rijkdom aan flora en fauna dat een entomoloog op huwelijksreis ooit een rots heeft opgepikt en ontdekte een nieuwe soort - is iets om dankbaar voor te zijn. En deze biodiversiteit is te danken aan een onverwachte wending van het lot.

Van 1975 tot 1982, in een tijd dat Thailand 3% van zijn bosbedekking verloor per jaar aan de houtkapindustrie, maakte een groep communistische opstandelingen een bolwerk in de grotten van Khao Sok. Vanaf hier voerden ze guerrilla-oorlogsvoering tegen de Thaise regering uit, waarbij ze per ongeluk ook houthakkers, mijnwerkers en jagers aan de rand van het park hielden, zodat de jungle binnen kon bloeien.

Het nationale park is de thuisbasis van meer dan 300 verschillende vogelsoorten, waaronder de witkeelachtige ijsvogel © Mustang_79 / Getty Images

En dankzij hen, gedijen het. Boomtoppen schudden met apen en vogels, gevleugelde hagedissen stuiteren van tak naar rots en hemelhoge bamboestengels baden alles in een stripey groen licht.

Khao Sok ligt in het binnenland tussen de Andamanse en de Golfkust en wordt vaak over het hoofd gezien door reizigers ten gunste van de kustresorts en eilanden in het zuiden van Thailand. Maar voor iedereen die beachbeats wil ruilen voor rustige junglepaden, zwemmen in het meer, koele grotten vol met vleermuizen en de kans om een ​​schat aan inheemse soorten in hun natuurlijke habitat te zien, is deze geheime tuin een gemakkelijke ontsnapping.

Reusachtige bamboestengels lopen door het regenwoud © Sam Spicer / Shutterstock

Swingende gibbons en tarantula nesten: jungle trekking

Alleen al in het park zijn betekent oog in oog staan ​​met de natuur, maar de beste manier om de wilde bounty van Khao Sok te ervaren, is tijdens een begeleide jungle-trektocht. Het is mogelijk om zelfstandig te wandelen en paden vanaf het hoofdkantoor van het park zijn goed onderhouden en gemakkelijk te volgen, maar de kennis van de lokale gidsen zal uw reis tienvoudig verbeteren. Ze wijzen op de geweven trechter van een tarantula-nest of de krassen op een boom gemaakt door een Maleise zonnebeer en zullen lessen geven over de medicinale planten en vogels van de jungle.

Luister naar ruisende bomen: een teken dat er apen in de buurt zijn; families van langstaartmaki's zijn een veel voorkomend gezicht © Dora Ball / Lonely Planet

De meeste grote zoogdieren in het park - wilde olifanten, zonberen, bewolkte luipaarden en tijgers - blijven ongrijpbaar voor trekkers, maar het kraken van jackfruit zou je al snel moeten wijzen op de aanwezigheid van primaten. Macaques met lange staarten zijn een bijna gegarandeerd zicht, met troepen die indrukwekkende acrobatische displays op het pad maken. Giften met witte handen en langwerpige bril zijn een zeldzamere en meer lonende plek. Gibbons kleven aan de hoge takken en maakten lange, Tarzan-achtige schommels door de bomen; een genot om te zien. Gaurs, tapirs en blaffende herten kunnen soms worden gezien of gehoord, vooral in het natte seizoen (juni tot oktober).

Het verlegen en mysterieuze muishert komt oorspronkelijk uit het park © Kajornyot Wildlife Photography / Shutterstock

Tijdens safari's door de nacht neemt de jungle een ander personage aan terwijl hij piept en sist met insecten en zo'n 30 soorten vleermuizen, waaronder 8 soorten megabat. Dit is ook het moment om op zoek te gaan naar een klein muizenhert, het kleinste hoefdier ter wereld, of de grote glazige ogen van een langzame lori. Wanneer in bloei, speciale tochten om de te zien Rafflesia kerrii in gebruik worden genomen. Met een diameter van 90 cm is het de grootste bloem ter wereld, en groeit deze in Thailand alleen in Khao Sok.

Enorme karstgebergte rijst op uit het kalme water van Chiaw Lan Lake © Dadoodas / Getty Images

Vlot huizen en zwemmen in Chiaw Lan Lake

Dit uitgestrekte meer van 165 vierkante kilometer strekt zich uit in het midden van het park, een sprankelend blauw juweel in de kroon van zijn attracties. Het is een magische plek waar enorme karstbergen uit het water oprijzen. Sommige bereiken meer dan 900 meter - drie keer zo hoog als die in de Ha Long Baai in Vietnam. De oerwoudgroei aan de rand van het meer glinstert smaragd in het gereflecteerde licht. Het lijkt eigenaardig dat iets dat zo natuurlijk verbluffend een moderne uitvinding zou kunnen zijn, maar het meer werd gevormd in 1982 toen de Ratchaprapha-dam werd aangelegd.

Zwemmen in het meer, kajakken, wandelen en grottochten zijn verkrijgbaar bij de rustieke vlothuizencomplexen in het meer © Auleit / Getty Images

Om de rust van het meer ten volle te kunnen waarderen, is een overnachting in een drijvend vlothuis een must en toegang is via een spannende lange-staartboottocht over het uitgestrekte meer. De accommodatie is rustiek, maar dit wordt meer dan goedgemaakt door het glorieuze zwemmen in het meer en de ochtendnevel die over het water rolt naar de gibbon-oproepen.

Spinnen, vleermuizen en ingewikkelde stalactieten en stalagmieten zijn kenmerken van grotbezoeken © ViewApart / Getty Images

Vleermuizen en stalactieten: grottochten

Voor fans van de duistere geneugten van speleologie zijn er verschillende intrigerende grotten om te bezoeken, waaronder Tham Si Ru - de grot die eind jaren zeventig werd gebruikt als geheime schuilplaats door communistische opstandelingen. Twee van de gemakkelijker te bereiken zijn Pra Kay Petch (Diamond) en Pakaran (Coral) grotten, die beide een long-tail boot of vlot reis naar de ingang van de grot, en fantastische rotsformaties binnen omvatten.

Een meer onverschrokken ervaring is een begeleide tocht door de grot Nam Thalu. Niet voor de zwakkeren, de trektocht waadt in ondergrondse beken door een steeds nauwere doorgang en mag niet worden uitgevoerd in het regenseizoen wanneer flitsoverstromingen een reëel risico vormen.

Boomstronken uitsteken van Chiaw Lan Lake zijn het bewijs van de vorming ervan uit de afdamming van de Phrasaeng rivier in 1982 © Martijn Senders / EyeEm / Getty Images

Zorg dat het lukt

Khao Sok National Park ligt in het binnenland van de Andamanse kust in het zuiden van Thailand, op ongeveer twee uur rijden van Khao Lak of een uur van Surat Thani. Vanuit Surat kun je een bus nemen richting Takua Pa; Neem vanaf de kust van Andaman een Surat Thani-gebonden bus. Bussen stoppen op Rte 401, 1,8 km ten zuidwesten van het hoofdkwartier van het park, dat handige kaarten heeft voor trekking en andere informatie. De meeste bezoekers zien het park tijdens een georganiseerde tour van twee of drie nachten, die meestal accommodatie, activiteiten zoals trekking en speleologie, evenals een verblijf in een drijvend vlothuis op Chiaw Lan Lake, en overstap van Surat Thani of Khao Lak zullen omvatten. . Rondleidingen kunnen ook worden geregeld met de meeste lodges in het park zelf. We raden aan om elk pakket met olifanten te vermijden.

Touroperators

Rainforest Camp is gespecialiseerd in luxe accommodatie met tenten, zowel drijvend als op het meer, en in de jungle lodge van Elephant Hills. Het tweedaagse pakket van drie dagen (van THB 20.372) omvat transfers, maaltijden, een niet-rijdende interactie met de olifant, begeleide wandelingen en een overnachting op het meer.

Anurak Community Lodge ligt op een rustige plek buiten het belangrijkste knooppunt van het park en biedt dagtochten, inclusief uitstapjes (maar geen overnachting) naar het Chiaw Lan-meer, wandelen, slangen en raften op de rivier de Sok. De 18 bungalows (vanaf THB 2900 per nacht, zonder activiteiten) zijn omgeven door weelderige vegetatie.

Rickshaw Travel is een in het Verenigd Koninkrijk gevestigde operator die gespecialiseerd is in meeslepende reiservaringen. Het biedt een driedaagse rondleiding door het park (vanaf £ 468 per persoon), met transfers, accommodatie in een door de gemeenschap gerunde lodge, maaltijden, een Engelstalige gids en een overnachting in een drijvend vlothuis op Chiaw Lan Lake. De Khao Sok-trip is een van de verschillende korte tours die kunnen worden gecombineerd tot een langere vakantie (voor het boeken zijn minimaal drie ritten vereist).