Wijn, cowboys en walvishaaien zijn een grote ontsnapping in Baja California

Begin je Mexicaanse avontuur in de wijngebieden van Valle de Guadalupe, voordat je het Cowboyland intrekt. Ga vervolgens naar Bahía de los Ángeles om 'het aquarium van de wereld' te zien en rijd vervolgens door om koloniale steden te verkennen. Neem tenslotte de azuurblauwe wateren van La Paz, in het zuiden van het schiereiland.

Dit artikel verscheen in de zomereditie van 2018 van de Amerikaanse editie van Lonely Planet.

Wijnstokken strekken zich uit naar de noordelijke heuvels van Valle de Guadalupe, op de weg naar Decantos Vinicola © Justin Faulkes / Lonely Planet

Valle de Guadalupe

Eet, drink en wees vrolijk temidden van de glooiende heuvels van het wijngebied van Baja California.

Terwijl de zon achter torenhoge pijnbomen ondergaat en lange schaduwen over de Mogor-Badan wijngaard werpt, herinnert Paulina Deckman zich de eerste keer dat ze hier kwam eten. Het was zes jaar geleden en het eten was zo goed dat ze met de chef-kok trouwde. Drew, haar met een Michelin-ster gehoste echtgenoot, had net Deckman's en El Mogor geopend als een openluchtlocatie om naast het overvloedige zeevoedsel uit de nabijgelegen haven van Ensenada, ook het beste verse vlees, fruit en groenten van de ranch te tonen. 'Voor mijn man en mij is dit het Disneyland van het ingrediënt', zegt Deckman. 'We serveren in ons restaurant de bounty van de Baja.'

Baja California's Valle de Guadalupe is een speciale plek voor eten en wijn. Het wordt gekoeld door de Stille Oceaan, met een microklimaat dat vergelijkbaar is met dat van de Middellandse Zee. Het is een klimaat dat het gemakkelijk maakt om dingen te laten groeien. Het weer is gematigd en de heuvels zijn groen. Twijfel en je zou kunnen denken dat je in Toscane bent. Sla te veel lokale wijn en je zou denken dat je wakker bent geworden in Napa Valley.

De hacienda-achtige Adobe Guadalupe-wijnmakerij © Justin Faulkes / Lonely Planet

Dan zijn er de zeevruchten. Elke ochtend worden in Ensenada oesters, garnalen, marlijn, krab, tonijn en meer hoog op de kraampjes van de Mercado de Mariscos gestapeld. Deckman zegt: "Dit is een handtekening van Baja California. Ze zijn zo vers dat ze vanmorgen in het water zouden zijn geweest. '

Deckman's neemt de farm-to-table filosofie een stap verder. In plaats van de boerderij naar de borden van zijn gasten te brengen, brengt het zijn gasten naar de boerderij. Iedereen eet buiten, onder de schaduw van de dennenbomen, met de geur van de houtgestookte kachels van de keuken in de lucht. 'Soms klagen mensen over de vliegen, maar we zijn op de boerderij en we moeten de context begrijpen,' zegt Deckman, terwijl ze behendig eentje wegschuurt van een dienblad met oesters. 'We kunnen chique eten serveren, maar dit is geen chique plek.'

De Deckmans zijn vocale supporters van de Slow Food-beweging, die noodzakelijk is voor een obsessie met fast-food restaurants. 'Hier zijn onze voedselketens zo kort mogelijk', zegt ze. 'We proberen een restaurant van nul kilometer te zijn. Alles wat de ranch produceert, we serveren. '

Tostados met groene ceviche bij TrasLomita in de Valle de Guadalupe © Justin Faulkes / Lonely Planet

Andere restaurants in de vallei volgen hun voorbeeld. Het nabijgelegen TrasLomita heeft ook een eigen boerenerf en moestuin die ingrediënten kweken bij hun zusterwijngaard, Finca La Carrodilla. Het kenmerkende gerecht van chef-kok Sheyla Alvarado, tostadas de ceviche verde, combineert fijn gekubeerd Yamboon (Mexicaanse raap) en yellowtail van de vismarkt met koriander van eigen bodem. En bij de onlangs geopende Fauna in boutique hotel Bruma, biedt chef David Castro Hussong een moderne reimagining van Mexicaans comfort eten.

Het klimaat in de vallei maakt het ook een bijzonder goede plek om wijn te maken. Het potentieel van Valle de Guadalupe werd al vroeg opgemerkt, met de conquistador Hernán Cortés die al in 1521 wijnstokken uit Spanje vroeg. Het is echter pas in het laatste decennium dat wijnhuizen zijn begonnen te bloeien. Dat biedt voldoende ruimte voor innovatie.

Bij Decantos Vínícola heeft Alonso Granados 's werelds eerste wijnmakerij ontworpen zonder een enkele elektronische pomp. Hij gelooft dat pompen de smaak kunnen bederven door de wijn te grof te behandelen, dus zijn systeem vertrouwt eenvoudig op een proces van decanteren. Terwijl hij evangelisch is over zijn innovatie, is zijn andere missie om het wijnproductieproces te demystificeren voor de opkomende klasse Mexicanen die naast hun cerveza, tequila en mezcal een fles rood willen hebben. 'Het is niet alleen de productie die we hier doen,' zegt hij. 'We willen dat mensen bezoeken brengen en plezier hebben. Vroeger was wijn alleen voor koningen. Tegenwoordig is het voor iedereen. '

Marcial Ruben Arce Villavicencio volgt zijn vaders voetsporen en is zijn hele leven cowboy geweest © Justin Faulkes / Lonely Planet

San Quintín en San Pedro Mártir

Verken het ruige, ongerepte hart van het schiereiland, waar condors stijgen en cowboys nog steeds rijden.

Marcial Ruben Arce Villavicencio was acht toen hij de eerste keer op een paard zat. Hij sprong vast en gooide hem weg, maar hij stapte terug in het zadel. Zesenveertig jaar later rijdt hij nog steeds. Hij is zijn hele leven cowboy geweest, net als zijn vader en zijn grootvader.

De Ranch van Arce Villavicencio, Rancho Las Hilachas, ligt net ten zuiden van San Quintín en herbergt 250 koeien die vrij rondlopen over de 2.700 hectare. Het kost Arce Villavicencio en de andere cowboys drie maanden om ze af te ronden, gedurende welke tijd ze kamperen en eten onder de sterren. Ze doen veel dingen op de ouderwetse manier hier in het stoffige binnenland van Baja California. Al vanaf jonge leeftijd moeten de cowboys leren om handig te zijn met een touw. 'Als een dier wild is, moet je het lasso geven', legt Arce Villavicencio uit. 'Dat is een van de moeilijkste dingen om te leren. Het maakt het verzorgen van zoveel dieren moeilijk. Het is net alsof je honderden kinderen hebt. '

Hij kan tenminste rekenen op zijn eigen trouwe ros algodón (Katoen). Het bay-coloured criollo-paard blijft bij hem lang nadat de koeien zijn geëxporteerd over de grens naar de Verenigde Staten, waar ze elk meer dan $ 800 waard zijn. Arce Villavicencio beweert dat zijn koeien elke cent waard zijn. 'Deze taak is bevredigend, maar het proces om voor een koe te zorgen is een verantwoordelijkheid', zegt hij. 'Je moet ze een goed leven geven, ze laten rennen en gelukkig zijn. Als je de biefstuk eet, weet je aan de smaak of je het goed hebt gedaan. '

Arce Villavicencio maakt zich geen zorgen dat een meer kostenefficiënte commerciële landbouw op een dag zijn doorleefde manier van leven zou kunnen doden. 'We zijn niet bang voor concurrentie van boerderijen, omdat we denken dat mensen dit meer waarderen.'

Marcial en zijn zoon laten zien hoe je een lasso kunt slingeren © Justin Faulkes / Lonely Planet

Terwijl Arce Villavicencio zijn koeien hoedt door de uitlopers, rijst de Sierra de San Pedro Mártir achter hem aan de horizon op. Het gebergte herbergt een 170.000 hectare groot nationaal park, dat een toevluchtsoord is voor dikhoornschapen en muilezelherten, evenals poema's, bobcats en coyotes. De dikke dennenbossen, af en toe onderbroken door steile rotswanden, vormen de perfecte omgeving voor wandelaars en ruiters.

Op de top van het park staan ​​verschillende deep-space telescopen die deel uitmaken van het National Astronomical Observatory. De locatie is gekozen vanwege het ontbreken van 's nachts bewolking en lichtvervuiling, wat betekent dat professionele astronomen en amateur-sterrenkijkers de enorme Melkweg kunnen bekijken. En dat is niet het enige indrukwekkende gezicht dat hierboven te zien is. Bij de ingang van het park is een rotsachtige uitloper waar Californische condors samenkomen. Op de meeste plaatsen kunnen de sierlijke vogels alleen hoog in de lucht worden gevlekt, maar hier zweven ze laag over de grond, hun enorme vleugels maken een luide barst terwijl ze naar beneden glijden.

Terug op de boerderij neigt Arce Villavicencio naar zijn eigen dieren. Dan, met het laatste van de dag zonlicht wegvaagt, neemt hij zijn plaats op een oude bank buiten om een ​​paar biertjes te openen met zijn zoon en zwager. 'Ik kan me niet voorstellen ergens anders heen te gaan', zegt hij. 'We doen dit niet voor het toerisme. Dit is de manier waarop we leven. Als je meer wilt weten over ranches en de levensstijl van de cowboy, dan is dit de beste plek om te komen omdat we niet doen alsof. Dat is het speciale aan deze plek. '

Een walvishaai komt naar boven in de Zee van Cortez © Justin Faulkes / Lonely Planet

Bahía de los Ángeles

Dompel jezelf onder in de natuurlijke wereld door te zwemmen met walvishaaien en zeeleeuwen in de Zee van Cortez.

In het begin is het slechts een schaduw die in het water beweegt. Het lijkt onmogelijk groot: 26, misschien 30 voet. Duik onder het wateroppervlak en je kunt oog in oog komen te staan ​​met meer dan 20 ton spieren en kraakbeen met vinnen - de brede mond zuigt plankton op terwijl hij omhoog reikt naar het licht, de remoras die zich vastklampt aan zijn witte lichaam, de sierlijke slag van zijn enorme staartvin terwijl hij door het water glijdt. Het beweegt ontspannen, gemiddeld rond de 3 km / u, dus een tijdje kun je ernaast zwemmen, je duikvinnen hard schoppen om gelijke tred te houden. Het is niet alleen een grote vis, maar de grootste vis van allemaal: de walvishaai.

Het is een majestueus gezicht op een plek die overspoeld wordt met majestueuze bezienswaardigheden. De Zee van Cortez, de honderd kilometer brede strook water tussen Baja California en het Mexicaanse vasteland, was een favoriet van de grote oceaanbeschermer Jacques Cousteau. Hij noemde het 'het aquarium van de wereld'. Het is de thuisbasis van een enorm arsenaal aan zeedieren, met ongeveer 900 vissoorten en 32 soorten zeezoogdieren die hier leven, eten en fokken..

Het is niet ongebruikelijk om zeeschildpadden, mantaroggen en zelfs grijze walvissen te spotten. Je kunt zwemmen met zeeleeuwen, die blaffen en worstelen als een stel waterhonden, en vissers komen hier op jacht naar yellowtail, red snapper en grouper. De visserij is zo goed, zelfs als de vogels meedoen. Bruine pelikanen en blauwvoetige domoren vliegen door de lucht en duiken dan plotseling de vrije val uit en vangen hun prooi.

Het zijn dergelijke ervaringen die Ricardo Arce hebben aangemoedigd om zijn gelijknamige duikkaartbedrijf te beginnen in zijn geboortestad Bahía de los Ángeles. 'Ik ben hier opgegroeid en ik heb 21 jaar gedoken', zegt hij. 'Ik wilde dat mensen dezelfde ervaringen hadden als ik.' Bahía de los Ángeles is een klein vissersdorpje van slechts 800 inwoners naast de bergen van de Sierra de San Borja. Dankzij zijn isolement is het een perfecte plek om dicht bij de vele wonderen van de Zee van Cortez te komen.

Als een reisgezelschap na een dag op zee met de boot terugkomt, is de stad nauwelijks zichtbaar op de kustlijn. 'Een gewone dag betekent hier vroeg opstaan ​​om een ​​rondleiding te geven en daarna een verkoeld leven te leiden', zegt Arce schouderophalend. 'Het is een ontspannen plek.'

Guillermo's Hotel is een uitstekende optie voor een boetiekaccommodatie om weg te zijn van de commerciële resorts © Justin Faulkes / Lonely Planet

Dit is niet per ongeluk gebeurd. De gemeenschap van Bahía de los Angeles komt consequent samen om plannen te bestrijden om van de stad een commerciëlere badplaats te maken. 'We zijn bezorgd over ontwikkeling. Het maakt ons zorgen, 'zegt Arce. 'We denken dat het gebied zo goed bewaard is gebleven, dus we willen niet dat het zo veel groeit. Er zijn veel projecten geweest die geprobeerd hebben hier binnen te komen, maar als gemeenschap wilden we ze niet. We zijn erg selectief over het soort toerisme dat we willen aantrekken. We willen geen springbrekers of het feestpubliek. We willen alleen mensen die echt geïnteresseerd zijn in het leren kennen van de natuur. '

Plaatsen zoals Bahía de los Ángeles zijn van cruciaal belang omdat de walvishaai een bedreigde diersoort is. Arce is lid van een lokale natuurbeschermingsgroep, Pejesapo, die sinds 2008 heeft gewerkt om de habitat van de walvishaai te behouden en hun aantal te tellen. De haaien worden het vaakst gezien tussen juni en december, en tijdens de piek van het seizoen heeft Arce maar liefst 55 op één dag gezien. 'Het is hier een goede voedingsbodem', legt hij uit. 'Vroeger dachten we dat ze gewoon plankton aten, maar door ze hier te filmen, ontdekten we dat ze ook grotere vissen aten.'

Er zijn maar een paar hele kleine hotels in de stad, wat betekent dat het grootste deel van het jaar waarschijnlijk meer walvishaaien zullen zijn dan toeristen. Arce is blij om het zo te houden. 'We proberen een voorbeeld te stellen voor de volgende generatie over hoe je dingen moet doen', zegt hij. 'We willen hen laten zien dat dit is hoe je het milieu beschermt.'

De stad Loreto is overspoeld met kleur en karakter © Justin Faulkes / Lonely Planet

San Ignacio en Loreto

Ontdek ongelooflijke geschiedenis door de kerken die zijn gebouwd door jezuïtische missionarissen in de 17e en 18e eeuw.

De middagzon klettert op de witte façade van de Misión San Ignacio, de deur van de Spaanse missie kraakt open. De bewaker van de kerk, Francisco Zúñiga, stapt naar voren en gebaart naar het oude hout. 'Dit is origineel,' zegt hij, 'uit 1728.'

Dat maakt de deur ouder dan veel steden hier in Baja California. De grootste stad op het schiereiland, Tijuana, werd gesticht in 1889. Hoewel de inheemse geschiedenis hier lang is - er zijn grotschilderingen door de Cochimí-mensen waarvan men denkt dat ze dateren van wel 7.500 jaar geleden - heeft de geschiedenis van moderne nederzettingen Niet begonnen tot de komst van jezuïtische missionarissen uit het vasteland van Mexico in 1683. Het was 1697 voordat ze de eerste Spaanse stad op het schiereiland Loreto stichtten, een rit van 3½ uur ten zuiden van San Ignacio..

Ze kwamen per boot vanuit Sinaloa, onzeker of ze een eiland of een schiereiland naderden. Ze landden voor het eerst op het hedendaagse La Paz, maar werden door de inheemse Pericúes en Guaycura-mensen naar het noorden gereden en kwamen uiteindelijk in de buurt van Loreto uit. Hun eerste poging om een ​​kerk te bouwen, Misión San Bruno, werd in 1685 verlaten vanwege een tekort aan voedsel en water.

Mision de Nuestra Señora de Loreto Concho © Justin Faulkes / Lonely Planet

In 1697 arriveerde een andere jezuïetegroep onder leiding van de Italiaanse priester Juan María de Salvatierra in Loreto en probeerde opnieuw een missie op te bouwen. Deze kerk, de Misión de Nuestra Señora de Loreto Conchó, of Mission Loreto, bleek succesvoller en de nederzetting werd het eerste door de Spanjaarden geclaimde gebied op het schiereiland - en de basis van waaruit de zendelingen hun evangelische werk in de hele regio uitbreidden. De kerk staat nog steeds in Loreto, naast een museum gewijd aan de geschiedenis van de jezuïeten. Echter, zoals de conservator Hernán Murillo van het museum uitlegt, zagen de zendelingen die het tot ver in het noorden bereikten als San Ignacio een daling in het aantal van hun kudde als gevolg van een onvoorzien gevaar, dat zich over het hele continent zou herhalen.

'Er is een uitdrukking hier:' De klokken die de wind roepen ', zegt hij.' De San Ignacio-missie werd gestart door de jezuïeten en beëindigd door de Franciscanen, maar tegen de tijd dat ze de missie voltooiden, zagen ze de gevolgen van westerlingen aankomen met ziektes waar de plaatselijke bevolking geen immuniteit voor had. Tegen de tijd dat de missie was afgelopen, waren er niet veel mensen over om naar de kerk te gaan, daarom zeiden we dat er maar een belletje was om de wind te roepen. '

De barokke retablo achter het altaar in de Mision de San Ignacio © Justin Faulkes / Lonely Planet

Vandaag de dag is het dorp rond de Misión San Ignacio de thuisbasis van slechts 700 mensen, terwijl Loreto een grotere stad is met 15.000 inwoners. Tot 1777 regeerde Loreto de hele staat, die zich toen helemaal uitstrekte tot wat nu de VS is. Veel van de architectuur van de stad draagt ​​nog steeds die koloniale nalatenschap. Loreto is gemakkelijk te voet te verkennen en ligt rond een centraal plein, Plaza Juárez. Vanaf daar is het slechts een korte wandeling door de met bomen omzoomde Avenida Salvatierra naar de missie. Na eeuwenlange aardbevingsschade meerdere keren gerestaureerd, blijft het een inscriptie boven de deur behouden die getuigt van hoe belangrijk het ooit was, vertaald als 'De hoofd- en moederkerk van de missies van boven- en beneden Californië'. Binnen, achter het altaar, zit een uitbundig versierde barokke retablo die hier met grote kosten vanuit Mexico City werd vervoerd.

Voor een stad met zo'n rijke geschiedenis is Loreto nu een vredige plaats. Als de schemering valt in de Plaza Juárez, zitten stelletjes buiten een restaurant genaamd 1697 nippende bieren terwijl ze naar een gitarist luisteren. Ze kijken over het plein naar het imposante Spaanse koloniale stadhuis. Onder het woord Loreto het draagt ​​een stenen legende, die de stad de naam geeft Hoofdstad Histórica de las Californias (Historische hoofdstad van de Californias). Maar nu, net als de bierdrinkers zelf, is het een stad die alleen is met zijn herinneringen.

Balandra-strand, op het schiereiland Baja Sur in La Paz, kijkend naar het kleine eiland Espiritu Santo in de verte © Justin Faulkes / Lonely Planet

La Paz

Zwem, kajak of paddleboard je een weg rond de witte zandstranden en rotsachtige kustlijnen.

De zon dompelt laag aan de hemel boven het strand van Balandra, 17 mijl ten noorden van La Paz, maar de groepen vrienden en gezinnen die een zondagmiddag langs de zee zijn komen wonen zijn vastbesloten om elk laatste moment van de dag uit te tekenen warmte. Als het tij komt, heffen twee mannen hun plastic picknicktafel op uit enkel-diep water en dragen het naar de kust, een half lege fles rum die er nog steeds op gebalanceerd is.

Verderop op het strand gooien een groep tieneracrobaten uit Tijuana elkaar om beurten elkaar in de lucht en pirouetten tot onvermijdelijk - misschien het resultaat van te veel cervezas - ze missen hun vangst. De gevallen turner lacht het uit en rolt over in het zachte, witte zand. Amerikaanse popmuziek pompt vanuit een ongeziene stereo. Kajaks van groen en oranje keren terug naar de baai, gemakkelijk te spotten tegen de turquoise zee. Als de zonsondergang nadert, wordt de lucht een wonderbaarlijke schaduw van rood. Zelfs de wolken lijken roze gekleurd te zijn, zoals suikerspin. Families gaan beurtelings naar het verre uiteinde van de baai om de verplichte selfies voor de kenmerkende paddestoelrots van Balandra te schieten.

Terwijl ze terug klauteren op de stoffige bruine hellingen bezaaid met cardón cactussen naar waar ze hun auto's hebben achtergelaten, is het gemakkelijk te zien waarom mensen hier uit Mexico getrokken worden, aangetrokken door het witte zand en het warme, azuurblauwe water. Een gebarsten tegelbord in de buurt van een paar door de overheid gebouwde parasols verklaart dat ze 'Hecho met Solidaridad,'gemaakt met solidariteit. Het is een strand dat iedereen met open armen verwelkomt.

Een paddleboarder die de baai rond Espiritu Santo, La Paz © Justin Faulkes / Lonely Planet verkent

Daarentegen liggen op zee nog meer exclusieve stranden. Espíritu Santo, een eiland van 31 vierkante kilometer in de Zee van Cortez omringd door mangroven en vulkanische rotsformaties, werd in 1995 uitgeroepen tot biosfeerreservaat van de Unesco en het aantal bezoekers daar is zorgvuldig beperkt. Het is officieel onbewoond, hoewel het op bepaalde tijden van het jaar mogelijk is om op het eiland te overnachten in Camp Cecil, een reeks safaritenten met echte bedden en meubels op het lange stuk van het strand van La Bonanza. Live-in chef-koks Giovanni en Ivan serveren uitstekende Baja Med-gerechten en kunnen alles organiseren, van kajakken en snorkelen tot vogels kijken en natuurwandelingen.

Espíritu Santo ligt op een uur met de motorboot van La Paz en het is gebruikelijk om scholen dolfijnen te zien spelen in het zog van de boot. Voor de meer avontuurlijke, het is ook mogelijk om het eiland te bereiken met kajak of stand-up paddleboard. De volgende dag in La Paz, op het lange stuk strand voor de stad Malecón, geeft paddleboard-instructeur Sergio García van Harker Board Co. enthousiaste lessen aan niet-ingewijden. Hij was een voormalig professionele basketbalspeler van Chihuahua en verhuisde zeven jaar geleden naar La Paz, net als vele anderen aangetrokken door de relaxte strandlevensstijl.

Of je nu strandliefhebber, peddelboer of natuurspotter bent, Baja's kustlijn is vol met schatten voor iedereen © Justin Faulkes / Lonely Planet

'Ik bezocht La Paz voor het eerst toen ik zestien was,' zegt hij, terwijl hij zijn studenten in de baai in het oog houdt. 'Ik wist dat het een prachtige plek was, dus ik dacht altijd dat ik terug zou willen komen om mijn leven hier te maken. Het is een kleine stad die snel opgroeit. Je hebt hier een goede levenskwaliteit, beter dan in de andere staten van Mexico. Het is echt een rustige plek, rustig en kalm. '