Ten westen van de Gele Rivier een verre reis door Gansu

Geen mensen. Geen geluiden van welke aard dan ook, behalve de onzichtbare wind die tegen een eenzame rotsformatie op een afstand slaat. Het is moeilijk om te zeggen hoe ver. De zon glinstert door een helderblauwe koepel en geeft alles in je perifere zicht een wazig, verweerd effect. Je bevindt je midden in de woestijn in een van de meest afgelegen provincies van China en je voelt je dromerig ver weg van alles.

Gansu is een van de dunst bevolkte provincies van China, en hoewel het redelijk is om te zeggen dat zijn hoofdstad, Lanzhou - een stad van 3,6 miljoen - meer dan druk is, is de reden om hier te komen het gevoel te hebben dat je verwijderd bent.

Zich ver weg voelen onder de dramatische hemel van Gansu © WanRu Chen / Getty

Gansu, een slank gebied langs de oude Zijderoute, is een plek om het einde van de Grote Muur te zien, om te leren hoe het Boeddhisme zich sereen over Azië verspreidde en om in Marco Polo's voetsporen door immense landschappen te wandelen.

Het goede nieuws voor reizigers is dat Gansu de afgelopen jaren een snelle ontwikkeling heeft doorgemaakt: nieuwe hogesnelheidstreinlijnen, upgrades van toeristische sites en een algemene versoepeling van wat eens een zeer stoffige reis was. Al deze verbeteringen, maar een relatief gebrek aan bezoekers, althans voorlopig, maken dit de tijd om de uitgestrektheid van de provincie helemaal voor jezelf te ervaren.

Venster naar de Gobi bovenop Dundun Hill bij Sun Pass © Megan Eaves / Lonely Planet

Stijgende duinen en buitenaardse landschappen

Het droge landschap van Gansu bouwt van de vlakke, zanderige laaglanden van de Gobi-woestijn tot een top van 5500 meter in het Qilian-gebergte in het zuidelijke deel van de provincie. Het langwerpige middengedeelte (Gansu wordt vaak vergeleken met de vorm van een kalebas door de Chinezen) is een smal dal aan beide zijden door droge heuvels. Dit, de Hexi Corridor (met de naam '河西' omdat het ten westen van de Gele Rivier ligt), was het laatste buisvormige rijk waar verbannen zielen uit vervlogen eeuwen doorheen liepen voordat ze het Chinese imperium voorgoed ontvluchtten. Onderweg graven de Yellow River en haar vrienden ravijnen. Zomermoessondouches snijden eigenaardige vormen in gebakken droge heuvels, opgebouwd uit de kleuren van de herfst.

Qilian Mountains bestrooid door April-sneeuw, op weg naar Mati Si © Megan Eaves / Lonely Planet

De lijst met Gansu's must-see landschappen leest als een gedicht: Elegant Mercury-Red Park, Uitgestrekte Verbindingsbergen, Red Cloud Landform. Volg de Gele Rivier naar een dam in de buurt van Linxia en je zult kleine, scherpe grijze heuvels vinden die de lucht boven een stil, groen reservoir prikken, bewaakt door de grote Boeddha bij Bingling Si. In Dunhuang klauteren Singing Sands Dune, waar de deeltjes in westerse winden krijsen, naar een oceaan van zandbergen - de Taklamakan-woestijn strekt zich uit van hier tot de achterkant van daarbuiten. Om weer beneden te komen, wachten een stal van zandsleden op diegenen die het niet erg vinden om korrels in elke opening te krijgen.

Net ten westen van Zhangye komen droombeelden uit in veelkleurige heuvels van klei die de 'regenboogrotsen' worden genoemd. Oranje, rood, geel en blauw vermengen zich tot vurige lagen zoals zonsondergangen, bluf op bluf. In de afgelopen jaren is nieuwe infrastructuur geïnstalleerd - houten loopbruggen, bussen en balustrades - die bezoekers faciliteren en deze delicate geologie beschermen. Vroeg aankomen om de vergezichten te zien in dun dageraadlicht, en een jas mee te nemen in het geval van de oneven sneeuw, zelfs in de late lente.

Zonsonderganglagen bij Nationaal Geopark Danxia © RAZVAN CIUCA / Getty

En dan zijn er de bizarre rotsformaties van Yadan National Park, bijna 200 km over een vlakke laag stof van Dunhuang. Dan rijst plotseling een luchtspiegelende vloot van vreemde bruine vormen op: deze griezelig geërodeerde rotsen vormen het dramatische einde van het cinematische meesterwerk van Zhang Yimou, Held. Om hier te komen, moet je het letterlijke einde van de Grote Muur passeren bij de Jade Gate Pass: een adobe relikwie uit de Han-dynastie (202BC-220AD).

Voedselparadijs in de hoofdstad van de noedels

Lanzhou's hand-pulled noodles (拉面, Lamian) zijn beroemd in heel China - van Beijing tot de kleine steden in de provincie Zhejiang, je vindt er tenminste één door een familie gerund restaurant dat zijn eigen versie van deze specialiteit verkoopt. De aanwijzing zit in de naam: het deeg wordt gerold en geprepareerd door bekwame noedelmeesters, dan opnieuw gerold, gesneden en uitgerekt door dansende handen in spaghetti-achtige strengen die meestal worden geserveerd in gestoomde runderbouillon met chili en kruiden. Het is niet moeilijk om een ​​plek te vinden om deze noedels te proeven - kleine restaurants op bijna elke straathoek in Gansu zullen je een vers getrokken kom verkopen voor minder dan het busvervoer van je dag, maar in Lanzhou zijn Mazilu Beef Noodles niet gemist. serveren van een geperfectioneerd recept sinds 1954.

Het deeg strekken voor de beroemde lamiaanse noedels van Lanzhou © Xinhua News Agency / Getty

Behalve boordevol noodle-kommen, bruist Lanzhou van de eetcultuur. De markt met rode tenten neemt de smalle straatjes over, waar voetgangers strijden om ruimte tussen de kraampjes voor de nacht. Onder strings van kale bollen grilleren straatkoks vleeswaren en houtskool-gegrilde groenten, vers gebakken aardappelchips en meer avontuurlijke gerechten zoals hele schapenhoofden. En er zijn tal van grote flessen lokaal Huanghe-bier om alles af te spoelen.

Boeddha en twee bodhisattva's bij Maiji Shan © Megan Eaves / Lonely Planet

Grotten en grote boeddha's

Het meest zichtbare teken van Silk Road-erfenis in Gansu is de reeks grote Boeddhabeelden en -grotten die de Hexi-corridor omlijnen van de Xinjiang-grens tot Xi'an. Naast zijde was boeddhisme de belangrijkste en duurzame handelswaar die op deze route werd verhandeld. Oude reizigers brachten teksten en ideologieën mee uit India en stichtten kloosters langs de paden over de Himalaya. Hoe verder naar het oosten ze verhuisden, hoe meer Indiase tradities werden vermengd met lokale Chinese volksreligies, wat resulteerde in een prachtig arsenaal aan kleurrijke godheden die tegelijk vertrouwd en uniek waren..

Niet te missen zijn de gigantische beelden van Sakyamuni in Bingling Si (die ook een ongelooflijke verzameling goed bewaard gebleven grotten heeft en bijna geen bezoekers ziet) en Tiantishan (het zengezicht van de Boeddha kijkt hier sereen uit over een reservoir). Maiji Shan zal je kaak laten vallen met zijn gigantische Boeddha en twee bodhisattva's uitgehouwen in een steile rode klif, waar grotten zijn verbonden door duizelingwekkende steigers. En bij Mati Si rijgen regenboogtekenreeksen van gebedsvlaggen met hun hoofd tegen elkaar - smalle grotten - grotten in de bergen.

Opmerkelijk goed bewaard gebleven boeddhistische gravures bij Bingling Si © Megan Eaves / Lonely Planet

De grootvader van Gansu's boeddhistische sites is Mogao, een groep grotten waar de meest uitgebreide reeks teksten werd ontdekt aan het begin van de 20e eeuw, waaronder de ongrijpbare Diamant Sutra, 's werelds vroegst overgebleven gedateerd gedrukt boek. Hoewel veel van de belangrijkste relikwieën later werden verkocht of werden meegenomen, kan je door een bezoek kijkje nemen in donkere grotten, waar de adem wordt gestolen door illuminaties van wervelende azuurblauwe wezens die zijn geschilderd in de helderste Centraal-Aziatische lapis lazuli - een gloeiend bewijs van hoe ver de goederen reisden op de zijderoute. En het is een goed moment om te vertrekken: in 2015 ontving de site een enorme upgrade, met een nieuw bezoekerscentrum en infrastructuur die de toegang tot de delicate grotten vergemakkelijkt..

Tibetaanse pelgrims lopen het innerlijke kora-pad bij het Labrang-klooster in Xiahe © Megan Eaves / Lonely Planet

In het zuidelijke deel van Gansu is het Labrang-klooster het grootste Tibetaans-boeddhistische klooster buiten de autonome regio van Tibet, waar reizigers zich bij pelgrims kunnen aansluiten om hun prostratie uit te voeren tijdens het wandelen. kora kring en draaiende houten gebedsmolens. Het hooggelegen dorp Langmusi aan de grens met Sichuan biedt een glimp van het ware Tibetaanse leven in gekoelde cafés en tempels.

Epische woestijntreinritten

De omgeving verkennen Gansu was ooit een aangrijpend avontuur en hoewel er nog steeds veel hobbelige bussen te vinden zijn in dit deel van China, kunt u dankzij nieuwe hogesnelheidsraillinks en geüpgradede services comfortabel rondreizen, of op een kortere route. Kijken naar de ondergaande roze stralen veranderen in een cast van flonkerende sterren over de Gobi door het raam van een drietalige trein, is zeker de meest betoverende manier om het filmische landschap van Gansu in te nemen.

Het epische landschap van Gansu, het best bekeken door een treinraam © STR / Getty

Drie weken zullen completistische reizigers de tijd bieden om alles te zien, maar met zelfs tien dagen kun je de hoogtepunten raken. Begin je reis naar Lanzhou, waar een gloednieuw metrosysteem het verstopte verkeer van de stad tegen het einde van 2017 zal verlichten. Een korte bus of trein naar het oosten brengt je naar Tianshui om de verticale grotten bij Maiji Shan te zien, en dan naar het zuiden naar Bingling Si's kant van het reservoir Sakyamuni, en verder naar Xiahe en Langmusi voor een aantal dagen Tibetaanse bedevaart.

De Y667, die terugkeert naar Lanzhou, is een slaaptrein die is ontworpen voor toeristen die de provincie doorkruisen en biedt alles, van comfortabele zitplaatsen tot luxe ensuite slaapcompartimenten met twee bedden. Je drijft weg als de woestijn voorbij raast en wakker wordt in Dunhuang. Plan hier een paar dagen om de ontspannen sfeer op te nemen, ga op Roding Sands Dune met zandrodelen, bewonder de grotschatten in Mogao en ga naar het uitgestrekte niets van het Yadan National Park.

Dawn op Dunhuang Railway Station na een nacht op de Y667 © Megan Eaves / Lonely Planet