Waarom zou je Albanië bezoeken?

Skanderberg op het paard - Albanese nationale vlag (c) Andreas Lehner
Als je vast komt te zitten in een file in Tirana, kun je altijd denken dat het een maat is voor hoe ver het land is gekomen. Twintig jaar geleden waren er naar verluidt minder dan 200 auto's in heel Albanië; vandaag zijn de straten van de hoofdstad vol met BMW's en Mercedes evenals bescheiden voertuigen.
Er zijn veel meer aanwijzingen over hoe deze natie, die onlangs haar eeuwfeest vierde - in 1912 werd het het laatste Europese land dat onafhankelijk werd van het Ottomaanse Rijk - besloten heeft zijn plaats in de 21e eeuw in te nemen.
Er wordt uitgegeven aan scholen, wegen en andere infrastructuur, prikkels voor buitenlandse investeerders en ontwikkelaars en een duw voor het EU-lidmaatschap. En er is ook de vastberadenheid om de plaats beter bekend te maken aan de buitenwereld.
Zoals hun charismatische minister van Toerisme Aldo Bumci het stelde: "We zijn overal dichtbij en gemakkelijk toegankelijk, maar we zijn onbekend en onontgonnen. Wij zijn het laatste geheim van Europa. "
Dat gemak van toegang - Tirana International Airport (genoemd naar Moeder Teresa, Albanese nationaliteit) is gekoppeld aan 32 bestemmingen door 12 luchtvaartmaatschappijen - betekent dat het perfect haalbaar is om slechts een paar dagen te besteden om dat geheim te ontsluiten.

Een wandeltocht door Tirana

Vanaf Skanderberg Square, met zijn massieve standbeeld van de 15de eeuwse krijgerheld te paard, wandelden we de brede Nation's Martyrs Boulevard, gebouwd door de Italianen (waarvan de van oorsprong goedaardige invloed later onder Mussolini onderdrukkend werd). We liepen langs meer klassieke fascistische architectuur, waaronder de Universiteit, het Archeologisch Museum en het Nationale Stadion, naar Mother Teresa Square, genoemd ter ere van de bekendste dochter van Albanië en met een standbeeld van de kleine non, die er veel harder uitziet dan in het leven..
Standbeeld van Moeder Theresa (c) Liz Gill
Toen was het voorbij de Clock Tower, een van de oudste constructies in de stad, en de Et'hem Bey-moskee naar de piramide, een gebouw dat veel symboliseert van de recente geschiedenis van Albanië.
Het werd oorspronkelijk gebouwd om het leven en de werken van de Communistische Partijbaas Enver Hoxha te vieren, wiens ijzeren greep de Albanezen in onderwerping hield lang nadat andere dergelijke regimes waren gevallen. Een berucht voorbeeld van de totale controle van de leider was dat de enige Westerse films die getoond mochten worden die van Norman Wisdom waren.
Vandaag is de dwaasheid leeg en vervallen en is de toekomst onbeslist. Ondertussen gebruiken kinderen en tieners het als een plek om rond te hangen en een speeltuin. We houden onze adem in terwijl ze de steile hellingen op en af ​​rennen.
In de buurt is een treurig monument voor de kinderen die het leven lieten in de burgerlijke onrust die volgde op de ineenstorting van het communisme en, later in 1997, een aantal piramide-investeringsplannen, waarbij de helft van de bevolking werd verwoest die, ongehinderd in de manieren van het kapitalisme, had ingegoten in hun spaargeld.
Op een gelukkigere noot stoppen we om een ​​bruiloftsfeest uit de kerk te zien verschijnen. Trouwen is hier een groot probleem. De bruidegom mag de auto van zijn dromen besturen en de bruid heeft vaak tot drie extravagante bruidsjurken, een voor de ceremonie zelf, de anderen voor de feesten voor en na, maar meestal allemaal ingehuurd: dit is nog steeds volgens Europese normen een relatief arm land.
Alle religie werd door Hoxha verboden: hij wilde 's werelds eerste officieel atheïstische staat creëren, maar nu maakt het een comeback, zoals blijkt uit gebouwen zoals de enorme en spannend nieuwe orthodoxe kathedraal. Mensen zijn nog steeds trots op hun religieuze tolerantie en, zeldzaam voor de Balkan, is gemengde huwelijken zo gewoon om onopgemerkt te blijven. "We zijn de eerste Albanese en religieuze tweede", vertelt iemand me.
Albanië - orthodoxe kerk (c) PublicDomainPictures
Inderdaad hun uniek Besa erecode die stelt dat een gast koste wat het kost beschermd moet worden, betekende dat ze niet alleen een enkele jood voor de nazi's verraadden maar ook heiligdommen gaven aan joodse vluchtelingen uit andere landen. Tegen het einde van de Tweede Wereldoorlog was er een gemeenschap van 2.000, tien keer het oorspronkelijke aantal.
Onze wandeling eindigt bij de Sky Tower, waar we koffie drinken in het draaiende restaurant en een 360 graden uitzicht over de stad. Een van de meest opvallende aspecten vanuit dit perspectief is het aantal felgekleurde gebouwen, een erfenis van een burgemeester die het een goedkope en vrolijke manier vond om al die saaie grijze kantoren en Sovjet-stijl appartementenblokken te transformeren.
Veranderingen lijken overal in feite plaats te vinden. Wegen worden uitgebreid, hotels worden gebouwd en gastverblijven worden geopend in de bergen - tweederde van het land is bergachtig en dramatisch mooi - en aan de kust.

Een variabele kust

Sarande, Albanië (c) Rolf
Albanië heeft meer dan 250 mijl kust, het noordelijke deel van de Adriatische Zee (dit is slechts 70 mijl op het water vanuit Italië) met lange zandstranden en ondiepe wateren, de zuidelijke Ionische afgelegen baaien en rotsachtige landtongen.
In Lalzit Bay, bijvoorbeeld, op slechts 40 minuten van Tirana, ontwikkelt een Brits bedrijf een multi-miljoen pondresort, niet alleen gericht op de lokale bevolking maar ook op Europese bezoekers.

Het historische stadje Kruje

Een plaats die zich al als toeristische bestemming heeft gevestigd, is Kruje, dat we op onze tweede dag bezoeken, een historisch stadje dat bijna 2000 m boven een berg uitsteekt. Het is slechts 12 mijl van de hoofdstad, maar de reis kan een zenuwproef zijn: het ontbreken van een autorit traditie betekent dat lokaal rijden veel te wensen overlaat.
Het is zeker het vreemde witte knokkelmoment wel waard. De uitzichten zijn fantastisch en er zijn twee interessante musea, een in het prachtig gerestaureerde kasteel gewijd aan Skanderberg die de stad van de Ottomanen heeft verdreven en het heeft verdedigd door drie belegeringen tot zijn dood in 1468 en de andere het fascinerende Etnografisch Museum waar onze briljante gids erin slaagde om te laten zien hoe het was om in vroegere tijden te leven - en je blij te laten voelen dat je in moderne woonde.
Uit het kasteel strekt zich een middeleeuws steegje uit, vandaag bezaaid met kraampjes en ateliers met prachtig kralenwerk, tapijten, vilten pantoffels en oude kostuums (sommige zo zwaar dat je ze nauwelijks kon optillen, laat staan ​​ze dragen) - de Albanese vrouwen van weleer moeten angstloos sterk zijn geweest ) plus veel memorabilia met de opvallende rode vlag en zijn zwarte dubbelkoppige adelaar.
Eerder hadden we geluncht in het Panorama Hotel: een heerlijke selectie van hors d'oeuvres, inclusief de lokale specialiteit van de spinazie-taart, gevolgd door salades en gegrild vlees met wijn voor minder dan £ 10 / € 12 / $ 15 per stuk.
Waar voor je geld is een van de attracties van het land, natuurlijk, samen met veel anderen die we niet konden passen in een tweedaags vliegbezoek.
Deze omvatten spectaculaire ongerepte natuur, interessante geschiedenis (deze plaats is Illyrisch, Helleens, Romeins en Byzantijns) en cultuur: er zijn talloze kastelen, forten en gebedshuizen evenals drie UNESCO-werelderfgoedlocaties.
Het weer is goed - in de zomer is het heerlijk met 180 dagen zon en temperaturen tussen 22 en 30 graden en zelfs in de winter hadden we een schitterend zonnige dag en een regen - en er is veel nachtleven in de vorm van levendige bars en restaurants en een paar clubs.

Stoer maar gastvrij

Përmet, Albanië (c) Rob Hogeslag
Er is ook de traditie van gastvrijheid, al lang gevestigd maar blijkbaar niet gezien door de buitenwereld zolang en nog steeds ontsierd door een wijdverbreid beeld van Albanezen als nogal verbiedend, zo niet ronduit angstaanjagend.
Ik was er waarschijnlijk net zo schuldig aan als iemand behalve dat ik het bijna vergoot zodra ik in het vliegtuig stapte toen een jongeman opstond om mijn koffer in de bovenkast te tillen en vervolgens geanimeerd babbelde over de vlucht, opgetogen dat ik het land dat hij liefhad gaan ontdekken.
Hij zag er eigenlijk behoorlijk angstaanjagend uit, zoals zoveel Albanese mannen doen: stoer en nonchalant in rust als hij niet echt voor de gek kijkt. Maar dat is slechts het uiterlijk. Van mijn weliswaar kort bezoek was het zeker niet de realiteit - dat was warm en gastvrij.
Zoals een andere man op een bepaald moment tegen ons zei: "Gastvrijheid is onze oude code. Als vriendelijkheid verhandelbaar was, zouden de Albanezen rijk zijn. "Misschien zullen ze dat binnenkort wel zijn.

Waar te verblijven

We verbleven in het 5 * Rogner Hotel en onze tweepersoonskamer met uitzicht op de tuin kost ongeveer € 370 voor de twee nachten. Het hotel ligt direct aan de belangrijkste boulevard van Tirana. Het biedt moderne accommodatie en een groot buitenzwembad met regelmatig livemuziek.
Een meer betaalbaar alternatief is het 3 * Capital Tirana Hotel, geopend in 2012 en gelegen in de oude stad naast het Openbaar Ministerie. Het biedt elegante kamers met geluiddichte ramen, kabel- en satellietzenders, airconditioning en een minibar vanaf € 30 per nacht.
Zoek hotels in Tirana:


Hoe daar te komen

We vlogen British Airways van Londen Gatwick naar Tirana voor ongeveer £ 200.